O projeto habitacional Clearwater teve luz verde. Então a Cientologia interveio.

Clearwater – A Igreja da Cientologia estava ligando novamente, então Sean Wilson, um desenvolvedor que planejava um projeto de habitação popular de 81 unidades no centro da cidade, parou rapidamente.

Ele então escreveu um e-mail para a diretora jurídica da Cientologia, Sarah Heller, pedindo desculpas por encerrar abruptamente a ligação. Ele pediu que ela escrevesse o que ela queria dizer em um e-mail.

Mas Heller ligou mais duas vezes.

Wilson, presidente da Blue Sky Communities, enviou um e-mail ao gerente da cidade de Clearwater, John Jennings, dizendo que só falaria com a igreja por escrito sobre as mudanças que os três estão discutindo em seu desenvolvimento.

“A Srta. Wilson escreveu para Jennings em 20 de abril que Heller sempre parecia querer falar ao telefone ou se encontrar pessoalmente”, “Por favor, entenda que a Blue Sky opera em um setor altamente estruturado e que nossa cultura corporativa deve ser aberta e transparente. ”

Dois meses depois, Wilson abandonou seu plano de construir moradias populares em um quartel de bombeiros desocupado da cidade, um projeto prioritário que levou três anos para ser preparado e está quase pronto para as licenças.

Sua ascensão e queda, documentada em e-mails e entrevistas, fornece uma rara visão interna de como os negócios de terras surgiram em um centro da cidade em dificuldades, muitas vezes guiados pelos amplos interesses imobiliários da Cientologia.

Em uma declaração ao Tampa Bay Times, Wilson disse que matou o projeto na 601 Franklin Street porque o aumento dos custos o tornou financeiramente inviável. “Isso não nos pressionou de forma alguma”, disse a Cientologia.

Mas os e-mails da cidade foram obtidos pelo The Times Mostrou que nos meses anteriores ao colapso do acordo, o desenvolvedor, a Cientologia e Jennings estavam tentando mudar a residência para um local diferente para que o corpo de bombeiros pudesse ser usado na troca de terras entre a cidade e a igreja.

John Jennings [ City of Clearwater ]

Os vereadores aprovaram a moradia no quartel de bombeiros, o que é visto como um passo importante no apoio ao grande número de trabalhadores da hospitalidade em Clearwater. No entanto, nenhum dos membros do conselho, com exceção do prefeito Frank Hebbard, disse que sabia que essas discussões estavam ocorrendo antes do fracasso do acordo.

A transferência não foi possível porque o estado se recusou a transferir os US$ 17 milhões em créditos fiscais concedidos ao projeto do corpo de bombeiros para qualquer outro local. Mas Wilson Ele não mencionou suas preocupações financeiras quando rescindiu seu acordo de compra de terrenos da cidade para construir moradias.

“Apesar de todos os nossos esforços nesse conceito patrocinado pela cidade, ainda há muita incerteza sobre o que é melhor para Clearwater”, escreveu Wilson Jennings em 10 de junho. É melhor rescindir o contrato.

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A Cientologia não respondeu a um pedido de comentário. Mas a igreja há muito cobiça a propriedade do corpo de bombeiros, que fica a leste do edifício Flag de sete andares e ao norte do lote onde a Cientologia planeja construir um auditório de 4.000 lugares.

No início de 2019, a cidade pediu aos desenvolvedores ideias sobre como transformar a propriedade. A igreja foi a única inquirida, indicando que iria construir um “centro cultural polivalente”.

A cidade recusou e convidou os desenvolvedores a apresentar propostas de habitação a preços acessíveis. O conselho da cidade votou por unanimidade em outubro de 2019 para firmar um acordo com a Blue Sky para conseguir isso.

Demorou dois anos, mas a Blue Sky recebeu US$ 17 milhões em créditos fiscais estaduais em 2021. Naquela época, os custos aumentaram devido à inflação, então Wilson se preparou para buscar ajuda do governo local.

Em novembro daquele ano, o conselho nomeou Jennings como o primeiro novo gerente da cidade em 20 anos. Ele começou a conversar com Miscavige sobre os planos da igreja para as dezenas de propriedades que estavam vazias. Foi o início de uma nova relação entre a cidade e a igreja que foi tensa durante o reinado do ex-gerente da cidade Bill Horn.

Suas conversas incluíram uma potencial troca de propriedades para ajudar nos esforços de revitalização do centro de Clearwater.

Jennings disse que Miscavige queria o quartel de bombeiros, mas a cidade já estava em um acordo com a Blue Sky para moradias populares.

Wilson pediu à cidade financiamento adicional em dezembro, e o conselho votou por 4 a 1 para alocar US$ 1,8 milhão em dólares americanos e habitação federal. O prefeito Hebbard votou “não”, em parte porque a terra poderia ser melhor usada como moeda de troca em uma troca com a igreja por melhores imóveis, disse ele.

Então Wilson procurou ajuda do condado de Pinellas. Em fevereiro, a comissão do condado alocou US$ 2 milhões para um projeto de habitação acessível no Corpo de Bombeiros de Franklin Street.

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Os e-mails mostraram que, como a cidade e o condado forneceram financiamento adicional, Wilson disse aos funcionários da cidade que os desenhos arquitetônicos estavam em andamento e que ele solicitaria licenças de construção até maio.

Wilson confirmou que foi nessa época que a Cientologia o contatou para discutir a realocação de seu projeto. Wilson disse que ligou para Jennings, que o apoiou.

Jennings disse que ajudou a facilitar as conversações porque Wilson tinha preocupações financeiras e que Miscavige desejava construir um museu em homenagem ao fundador da Cientologia, L. Ron Hubbard, no quartel de bombeiros.

“Acho que o que eu estava pensando na época era que poderíamos fazer algo em que todos ganham, seja por ter moradias acessíveis, mas em um local diferente e disponibilizá-las para uma possível troca de terras”, disse Jennings.

Jennings disse que Miscavige ofereceu um local alternativo para Wilson: um terreno baldio na Martin Luther King Jr. Avenue e Grove Street são propriedade de uma LLC operada por um paroquiano da Cientologia.

Mas em um e-mail de 12 de abril para Jennings e Heller, diretor jurídico da Cientologia, Wilson afirmou que era improvável que o estado permitisse que US$ 17 milhões em créditos fiscais fossem transferidos para o novo local. Sugira uma solução inovadora.

Sean Wilson, presidente da Blue Sky Communities, fala ao Conselho Municipal de Clearwater em fevereiro.
Sean Wilson, presidente da Blue Sky Communities, fala ao Conselho Municipal de Clearwater em fevereiro. [ City of Clearwater ]

Wilson se ofereceu para permitir que a Cientologia usasse parte da propriedade ou vendesse “nosso prédio da igreja concluído para uso como moradia para membros/funcionários qualificados para renda”, de acordo com seu e-mail.

Jennings disse que ligou para a Florida Housing Finance para explicar a situação e defender uma realocação. Mas em 3 de maio, um representante de habitação da Flórida escreveu um e-mail para Jennings e Wilson explicando que a realocação não seria possível.

Em 10 de junho, Wilson enviou um e-mail a Jennings para encerrar completamente o contrato do projeto habitacional.

Jennings disse que ouviu dizer que a Cientologia pagou a Wilson US$ 2 milhões para fugir da localização da Franklin Street, mas disse que não se lembra de quem lhe contou essa informação.

Em um comunicado ao The Times, Wilson disse que tinha US$ 1 milhão em custos não recuperáveis ​​investidos no plano habitacional e que seria impreciso dizer que ele encerrou seu projeto porque “fez um lucro de US$ 2 milhões”.

Ele se recusou a responder perguntas sobre se havia recebido algum dinheiro da Cientologia.

Em maio, quando a mudança ainda estava em discussão, Wilson afirmou em um e-mail para Jennings que esperava ser compensado por “custos não reembolsáveis” relacionados ao projeto.

A Florida Housing Corporation confirmou que a Blue Sky devolveu US$ 17 milhões em créditos fiscais no início deste ano.

Jennings disse que estava tentando facilitar a mudança de casas para a troca porque “a cidade é minha principal responsabilidade” e a troca ajudaria a revitalizar o centro da cidade.

A troca se concentra na aquisição pela Cientologia de um terreno de 1,4 acres na Pierce Street, uma parte da orla que Miscavige deseja adquirir há anos.

Em 2017, o Clearwater Marine Aquarium rejeitou uma oferta de US$ 15 milhões de Miscavige e vendeu a peça para a cidade por US$ 4,25 milhões. Isso levou a uma contramedida da Cientologia – uma onda de compras de cinco anos na qual empresas relacionadas à igreja compraram cerca de 145 propriedades no centro e arredores e mantiveram a maioria delas vazias.

Se a terra fosse trocada, disse Jennings, poderia ajudar a mudar o centro da cidade. Ele se recusou a confirmar os pacotes que a cidade pode receber da igreja, citando negociações em andamento.

Embora a propriedade do corpo de bombeiros tenha retornado às discussões sobre a igreja, Jennings disse que a troca está desativada, pois ele e Miscavige continuam brigando sobre os pacotes que a cidade receberá em troca.

“Eu realmente acredito em meu coração que chegaremos a um acordo sobre uma troca de terras, mas há 45 anos de história para a cidade e a Igreja da Cientologia”, disse Jennings. “Estou aqui há 10 meses. Fizemos muito progresso, mas acertar é um grande negócio.”

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